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Hannes Schroeder si toglie due paia di guanti in lattice blu, poi si asciuga le mani con una soluzione di candeggina. Davanti a lui c una grande scatola piena di sacchetti di plastica che contengono ciascuno acqua di mare Viktminskning Tabletter e un pezzo di osso macchiato di rosso. Ne alza uno e ispeziona il contenuto mentre vari archeologi dietro di lui attendono il suo verdetto. Sperano in un mai tentata prima: analizzare il DNA di un corpo umano rimasto immerso in mare per 2000 anni.

Attraverso la finestra, la luce del Sole brilla sull blu cobalto. I ricercatori sono sulla piccola isola greca di Antikythera, a 10 minuti di barca dai resti di una nave mercantile di 2000 anni fa.

Gli archeologi Brendan Foley, Theotokis Theodoulou e Alex Tourtas scavano i resti scheletrici del naufragio di Antikythera, assistiti da Nikolas Giannoulakis e Gemma Smith. (Cortesia Brett Seymour, EUA/WHOI/ARGO)Scoperto da alcuni pescatori di spugne nel 1900, il relitto stato il primo mai indagato dagli archeologi. Finora il suo reperto pi famoso era un dispositivo a orologeria sorprendentemente sofisticato che modella i movimenti del Sole, della Luna e dei pianeti nel cielo, noto come “macchina di Antikythera”.

Ma il 31 agosto di quest gli investigatori hanno fatto un scoperta rivoluzionaria: uno scheletro umano, sepolto sotto quasi mezzo metro di frammenti di ceramica e sabbia. “Siamo entusiasti”, afferma Brendan Foley, archeologo subacqueo alla Woods Hole Oceanographic Institution, in Massachusetts, e condirettore del gruppo di scavo. “Non conosciamo nient di simile.”

Pochi giorni dopo il ritrovamento, Foley ha invitato Schroeder, esperto in analisi del DNA antico del Museo di storia naturale di Danimarca, a Copenaghen, per valutare se possibile estrarre materiale genetico Giubbotto Peuterey dalle ossa. Durante il viaggio per Antikythera, Schroeder nutriva seri dubbi, ma una volta tolte le ossa dai loro contenitori, rimasto piacevolmente sorpreso.

Il materiale un po gessoso, ma nel complesso sembra ben conservato: “Non

sembra un osso di 2000 anni”, dice. Poi, spulciando tra alcuni grandi frammenti di cranio, trova entrambe le rocche petrose, due porzioni dell temporale dietro l che sono molto dense e preservano il DNA meglio di altre parti dello scheletro e dei denti. “E incredibile che l trovato”, dice Schroeder. “Per quel che sappiamo, se c del DNA, l

Schroeder d a procedere all del DNA, una volta ottenuta l dalle autorit greche. Ci vuole circa una settimana per scoprire se il campione contiene DNA, dice. E poi un paio di mesi per sequenziarlo e analizzare i risultati.

La scoperta offre a Schroeder la possibilit di ampliare i confini degli studi sul DNA antico. Finora, gran parte di essi stata condotta su campioni provenienti da climi freddi, come l settentrionale. “Ho gi cercato di applicare la tecnica del DNA antico ad ambienti in cui di solito non si cerca il DNA”, Gå Ner I Vikt Snabbt dice. (Schroeder ha fatto parte di una squadra che l scorso ha pubblicato il primo genoma antico proveniente dal Mediterraneo, appartenuto a un individuo del Neolitico vissuto in Spagna.)

I resti dello scheletro del naufragio di Antikythera: si vedono ossa del cranio, e le ossa lunghe del braccio e delle gambe.

Scoprire un scheletro antico in mare davvero raro, concorda Mark Dunkley, archeologo subacqueo di Historic England. A meno che non siano coperti da sedimenti o da qualche altro materiale di protezione, i corpi dei naufraghi di solito sono spazzati via dal mare, degradati, o divorati dai pesci. Scheletri completi sono stati recuperati da navi molto meno antiche, come la nave da guerra inglese del XVI secolo Mary Rose e la svedese Vasa del XVII secolo, entrambe affondate nel fango vicino al porto. Ma “pi si va indietro, pi raro”, dice Dunkley.

Finora in relitti antichi stata trovata solo una manciata di resti umani, dice l Dimitris Kourkoumelis della Greek Ephorate of Underwater Antiquities, che collabora con Foley. Fra essi un cranio trovato vicino alle coste della Sardegna dentro l di un soldato romano e, forse, uno scheletro all di un sarcofago affondato vicino all greca di Syrna (ma le ossa sono scomparse prima che il ritrovamento potesse essere confermato).

In effetti, il caso meglio documentato proprio il relitto di Antikythera: ossa sparse erano state gi trovate dall dei mari francese Jacques Cousteau, che lavor qui nel 1976. Argyro Nafplioti, osteoarcheologo all di Cambridge, in Gran Bretagna, ha concluso che quei resti provenivano da almeno quattro persone, tra cui un giovane uomo, una donna e un adolescente di sesso ignoto.

Localizzazione del relitto. (Cortesia Jack Cook, WHOI Graphic Services)Nel sito del relitto restano ora solo dei vasi rotti: i pescatori di spugne hanno recuperato tutti i reperti visibili sul fondale gi nel 1900 1901. Ma Foley pensa che gran parte Giubbotto Peuterey Uomo del carico della nave possa essere sepolto sotto i sedimenti. La sua squadra che comprende tecnici che sono esperti subacquei e membri del servizio archeologico greco ha rilocalizzato e mappato il sito, a 50 metri di profondit prima di iniziare gli scavi nel 2014.

Gli archeologi hanno cos trovato diversi oggetti, come anfore per il vino, bicchieri, due lance di bronzo provenienti da statue, monili d e brocche da tavola usate dall I sommozzatori hanno recuperato varie componenti navali, tra cui enormi ancore e, nello scorso giugno, Går Man Ner I Vikt un peso di piombo a forma di lacrima, che potrebbe essere il primo esempio conosciuto di quello che i testi antichi descrivono come un “delfino di guerra”, un difensiva che le navi mercantili trasportavano per colpire le navi nemiche.

Lo scheletro scoperto in agosto costituito da un cranio parziale con tre denti, due ossa del braccio, diversi pezzi di costole e due femori, tutti apparentemente provenienti dalla stessa persona. La squadra di Foley ha in programma ulteriori scavi per vedere se sotto la sabbia ci sono altre ossa.

Il fatto che ad Antikythera siano state trovate cos tante persone quando nella maggior parte dei relitti non resta nessuno pu essere, almeno in parte, perch pochi altri relitti sono stati indagati cos a fondo. Ma i ricercatori pensano che riveli qualcosa anche sull della nave.

Lunga forse pi di 40 metri, era un enorme per l dice Foley con vari ponti e molte persone a bordo. Il relitto vicino alla riva, ai piedi delle ripide scogliere dell Secondo Foley una tempesta deve aver scaraventato la nave contro le rocce, spezzandola e facendola affondare prima che le persone potessero reagire. “Pensiamo che sia stato un evento violento, e che le persone siano rimaste intrappolate nei ponti.”

Gli individui trovati ad Antikythera potrebbero essere membri dell formato probabilmente da 15 20 persone, ma le navi greche e romane di quelle dimensioni trasportavano spesso anche passeggeri e, talvolta, schiavi. Forse le persone intrappolate all erano incatenate, sottolinea Dunkley. “L avrebbe potuto lasciare la nave abbastanza velocemente ma chi era incatenato non avrebbe avuto possibilit di scampo.” Curiosamente, le ossa appena scoperte erano circondate da oggetti in ferro corrosi, finora non identificati; l di ferro ha macchiato le ossa di un rosso ambra.

Parte del cranio dello scheletro di Antikythera. (Cortesia Brett Seymour, EUA/WHOI/ARGO)Schroeder dice che, considerata la rarit di resti antichi sommersi, l del DNA su questo tipo di campioni con le tecniche attualmente disponibili ai limiti dell (Analisi simili sono state condotte su scheletri dalla Mary Rose e della Gå Ner ett Kilo I Veckan Vasa, ma gli specialisti non considerano molto affidabili quei metodi basati sull del DNA con la tecnica PCR perch molto difficile distinguere il DNA antico da contaminazioni moderne.) Fra le eccezioni vi l sul grano di 8000 anni fa rinvenuto in un sito sommerso al largo della costa inglese (anche se questi risultati sono stati messi in discussione proprio perch il DNA non mostrava i danni legati alla sua presunta et e il DNA mitocondriale da uno scheletro di 12.000 anni fa trovato in una dolina colma d dolce in Messico.

La scoperta di resti rimasti indisturbati come quelli di Antikythera di fondamentale importanza perch offre la possibilit di estrarre DNA conservato nelle migliori condizioni possibili. Le ossa recuperate in precedenza non sono molto adatte alle analisi perch spesso sono state lavate, trattate con materiali di conservazione o tenute in ambienti caldi (tutte condizioni che possono distruggere il DNA), o manipolate in un modo che le ha contaminate.

Basandosi sul femore abbastanza robusto e i denti sani dello scheletro, Schroeder ipotizza che l fosse un giovane uomo. Oltre a confermare il genere, il DNA delle ossa di Antikythera potrebbe fornire informazioni su tratti Giubbotto Peuterey Uomo come il colore dei capelli e degli occhi, e l geografica.

Negli ultimi anni, le analisi delle sequenze di genoma moderno hanno rivelato che la variazione genetica nelle popolazioni rispecchia la geografia, dice Schroeder. Lui e gli altri genetisti e archeologi stanno ora iniziando a vedere come collocare su quella mappa gli individui antichi, cos da ricostruire i movimenti di popolazione del passato. La vittima del naufragio si chiede Schroeder era pi greco italica o del Vicino Oriente?

Durante la cena, i ricercatori decidono di dare un nomignolo al proprietario delle ossa: Pamphilos, dal nome accuratamente graffito su una tazza da vino trovata nel relitto. “La mente inizia a ronzare”, dice Gå Ner ett Kilo I Veckan Schroeder. “Chi erano quelle persone che hanno attraversato il Mediterraneo 2000 anni fa? Forse uno di loro era l a cui apparteneva la macchina di Antikythera”.

(L di questo articolo stato pubblicato su “Nature” il 19 settembre 2016. Traduzione ed editing a cura di Le Scienze. Riproduzione autorizzata, tutti i diritti riservati.)